Las Cuevas del Drac, portada de la revista «Nature Geoscience»

Un estudio internacional, con participación del Grupo de Investigación en Ciencias de la Tierra de la UIB, ha sido elegido para la portada del número de noviembre de la revista

Las cuevas sumergidas de la isla de Mallorca están aportando importantes datos climáticos de un momento importante en el que los niveles del mar eran más altos de lo que son actualmente, y presagian potencialmente lo que está por venir en medio del cambio climático.

En el estudio que recoge la portada del número de noviembre de la revista Nature Geoscience, un equipo internacional de investigadores, entre los que hay miembros del Grupo de Investigación en Ciencias de la Tierra de la Universidad de las Illes Balears, utiliza unas formaciones únicas presentes en las cuevas de la isla denominadas «sobrecrecimientos freáticos sobre espeleotemas» (POS, por sus siglas en inglés). Estos POS solo se forman en cuevas litorales en la superficie del nivel freático y representan un marcador preciso del nivel del mar a medida que va pasando el tiempo.

Para conocer estas evidencias, los investigadores han entrado y/o buceado dentro de las cuevas para reconocer la presencia de estas formaciones y evaluar su elevación. Una vez hechas los correspondientes análisis mineralógicos y cristalográficos, y determinar las edades mediante métodos radiométricos (U/Th), el equipo ha utilizado hasta nueve modelos glaciares diferentes para evaluar los nuevos datos y aportar su interpretación.

En climas pasados, los periodos glaciares han sido interrumpidos por intervalos de clima cálido que, de manera significativa, han fundido parte de las acumulaciones continentales de hielo aproximadamente cada 100.000 años, con la consecuente ascensión del nivel del mar durante estos periodos, que conocemos como «interglaciares».

La investigación ha encontrado que los POS de este periodo son un registro mucho más cuidadoso que lo que se ha estado utilizando hasta ahora, que se basaba en el estudio de la presencia de corales como indicadores de las pretéritas fluctuaciones del nivel marino. Con esta nueva vía más precisa para medir los cambios del pasado, los científicos están reevaluando las predicciones de cómo los niveles del mar pueden crecer en relación al incremento de temperatura, que se está dando en la actualidad.

En el artículo, la investigación informa cómo el clima de la Tierra cambió de un periodo frío glacial a uno cálido interglacial, hace unos 120.000 años. Este último periodo interglacial fue el último momento en que el nivel del mar fue tan elevado como en el periodo que tenemos en la actualidad. Esto aporta una ventana al pasado para entender el momento actual y especialmente prever la futura evolución.

Durante los últimos 12.000 años, la Tierra ha estado en un periodo interglacial, el Holoceno. La investigación realizada establece una mejor comprensión de lo que ocurrió en el último estadio interglacial: un incremento de la temperatura que causó la fusión de las masas de hielo polares al inicio del periodo interglacial, seguido por un crecimiento gradual de las masas de hielo y una caída leve del nivel de mar. Estudios previos habían dado subidas del nivel del mar para este periodo cálido de tres a quince metros. Conocer la magnitud, la temporalización y la estabilidad del nivel marino es una información crítica para las proyecciones futuras en relación al cambio del nivel del mar, en un escenario global de ascenso de la temperatura entre 1,5 y 2ºC.

Este estudio proporciona una temporalización excepcionalmente precisa de la historia del nivel marino, durante el periodo mencionado anteriormente y muestra que ascendió hasta seis metros alrededor de hace 127.000 años, con un descenso progresivo de 2 m en torno a los 122.000 años, y restó en esta elevación durante 6000 años más (hasta hace 116.000 años).

Los resultados sugieren que, si se sobrepasa en 1,5 a 2ºC la temperatura preindustrial, el nivel del mar responderá con una subida que irá entre dos y seis metros, por encima del nivel actual de mar.

El presente trabajo ha contado con la financiación de la Agencia Española de Investigación-FEDER, EU y de la National Science Foundation.

Referencia bibliográfica

Polyak, V. J.; Onac, B. P.; Fornós, J. J.; Asmeron, Y.; Hay, C.; Dorale, J. A.; Ginés, J.; Tuccimei, P.; Ginés, A. (2018). «A highly resolved record of relative sea-level in the western Mediterranean Sea during the Last Interglacial period». Nature Geoscience, https://doi.org/10.1038/s41561-018-0222-5

Fecha de publicación: 09/11/2018